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En un caso que puede tener implicaciones de gran alcance para la libertad de prensa, un juez federal de Washington está sopesando la posibilidad de declarar en desacato a una periodista veterana que se ha negado a identificar sus fuentes para artículos sobre una científica chino-estadounidense que fue investigada por el FBI pero nunca fue acusada.

El juez ordenó previamente que la exreportera de Fox News Catherine Herridge, que ahora trabaja en la CBS, fuera interrogada bajo juramento sobre sus fuentes para una serie de artículos sobre Yanping Chen. Chen, que fue investigada durante años por sospechas de haber mentido en formularios de inmigración relacionados con su trabajo en el programa chino de investigación astronáutica, ha demandado desde entonces al gobierno, alegando que se filtraron detalles sobre la investigación para dañar su reputación.

Pero después de que Herridge se negara a revelar a los abogados de Chen cómo obtuvo la información, los abogados de la científica han pedido al juez federal de distrito Christopher Cooper que declare a la periodista en desacato, una sanción que podría acarrearle elevadas multas hasta que se atenga a la orden.

El largo litigio, que se acerca ahora a un punto de decisión crucial, representa la colisión de intereses contrapuestos: la obligación profesional de todo periodista de proteger a sus fuentes y el derecho de toda persona a reclamar una indemnización por supuestas violaciones de su intimidad cometidas por el gobierno. Los defensores de los medios de comunicación, que afirman que obligar a los periodistas a traicionar una promesa de confidencialidad podría hacer que las fuentes se lo pensaran dos veces antes de facilitar información a los reporteros que pudiera revelar irregularidades del gobierno, siguen de cerca el caso.

Las historias de Herridge fueron publicadas y emitidas por Fox News en 2017, un año después de que el Departamento de Justicia dijera a Chen que no se enfrentaría a ningún cargo en su investigación de años sobre si podría haber ocultado su antigua pertenencia al ejército chino en los formularios de inmigración de Estados Unidos.

Herridge fue entrevistada bajo juramento en septiembre por un abogado de Chen, pero se negó docenas de veces a responder preguntas sobre sus fuentes, diciendo en un momento dado: “Mi entendimiento es que los tribunales han dictaminado que para buscar una mayor revisión judicial en este caso, ahora debo rechazar la orden, y respetuosamente estoy invocando mis derechos de la Primera Enmienda al negarme a responder a la pregunta.”

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